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Smog tötet Tausende in England

Smog tötet Tausende in England

Schwerer Smog beginnt am 4. Dezember 1952 über London, England, zu schweben. Er hält fünf Tage an und führt zum Tod von mindestens 4.000 Menschen.

Es war ein Donnerstagnachmittag, als eine Hochdruckluftmasse über dem Thames River Valley zum Stillstand kam. Als plötzlich kalte Luft aus dem Westen eintraf, wurde die Luft über London eingeschlossen. Das Problem wurde durch die niedrigen Temperaturen verschärft, die dazu führten, dass die Anwohner zusätzliche Kohle in ihren Öfen verbrennen. Rauch, Ruß und Schwefeldioxid aus der Industrie der Gegend sowie aus Autos und dem Energieverbrauch der Verbraucher verursachten einen außergewöhnlich starken Smog, der die Stadt erstickte. Am Morgen des 5. Dezember war über Hunderte von Quadratmeilen ein sichtbarer Schleier zu sehen.

Der Große Smog von 1952 wurde so dick und dicht, dass es am 7. Dezember praktisch kein Sonnenlicht mehr gab und die Sicht an vielen Stellen auf fünf Meter reduziert war. Schließlich wurden alle Transporte in der Region eingestellt, aber nicht bevor der Smog mehrere Eisenbahnunfälle verursachte, darunter eine Kollision zwischen zwei Zügen in der Nähe der London Bridge. Die schlimmste Wirkung des Smogs war jedoch die Atemnot, die er bei Mensch und Tier verursachte, einschließlich Atembeschwerden und Erbrechen von Schleim. Eines der ersten bekannten Opfer war eine Preiskuh, die am 5. Dezember erstickte. Eine ungewöhnlich hohe Zahl von Menschen in der Gegend, Tausende, starben an diesem Wochenende im Schlaf.

Wie viele Tote und Verletzte durch den Smog genau verursacht wurden, lässt sich nur schwer berechnen. Wie bei Hitzewellen vergleichen Experten die Todeszahlen während des Smogs mit der Zahl der Menschen, die im gleichen Zeitraum der Vorjahre gestorben sind. In der Zeit zwischen dem 4. und dem 8. Dezember stieg die Zahl der Todesopfer in der Metropolregion London so deutlich an, dass die konservativen Schätzungen die Zahl der Todesopfer auf 4.000 beziffern, wobei einige Schätzungen, dass der Smog bis zu 12.000 Menschen tötete.

Am 9. Dezember verflog der Smog endgültig. Nach diesem Vorfall erließ die britische Regierung strengere Vorschriften zur Luftverschmutzung und ermutigte die Menschen, die Verwendung von Kohle zum Heizen ihrer Häuser einzustellen. Trotz dieser Maßnahmen tötete ein ähnlicher Smog 10 Jahre später etwa 100 Londoner.

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1948 Donora-Smog

Die 1948 Donora-Smog tötete 20 Menschen und verursachte Atemprobleme bei 7.000 der 14.000 Menschen, die in Donora, Pennsylvania, [2] leben, einer Mühlenstadt am Monongahela River, 24 Meilen (39 km) südöstlich von Pittsburgh. An das Ereignis erinnert das Donora Smog Museum.

Sechzig Jahre später wurde der Vorfall beschrieben von Die New York Times als "eine der schlimmsten Luftverschmutzungskatastrophen in der Geschichte der Nation". [3] Selbst 10 Jahre nach dem Vorfall waren die Sterblichkeitsraten in Donora deutlich höher als in anderen Gemeinden in der Nähe. [4]


Inhalt

Verschmutzungsquellen Bearbeiten

Eine Periode ungewöhnlich kalten Wetters vor und während des Großen Smogs führte dazu, dass die Londoner viel mehr Kohle als gewöhnlich verbrannten, um sich warm zu halten. Während "harte" Kohlen besserer Qualität (wie Anthrazit) eher exportiert wurden, um die Schulden des Zweiten Weltkriegs zu bezahlen, [10] war die heimische Kohle der Nachkriegszeit eher eine relativ minderwertige, schwefelhaltige Sorte (ähnlich der Braunkohle). was die Menge an Schwefeldioxid im Rauch erhöhte. Es gab auch zahlreiche Kohlekraftwerke im Großraum London, darunter Fulham, Battersea, Bankside, Greenwich und Kingston upon Thames, die alle zur Verschmutzung beitrugen. Nach Angaben des britischen Met Office wurden während der Smogperiode täglich folgende Schadstoffe emittiert: 1.000 Tonnen Rauchpartikel, 140 Tonnen Salzsäure, 14 Tonnen Fluorverbindungen und 370 Tonnen Schwefeldioxid, das möglicherweise in 800 Tonnen umgewandelt wurde von Schwefelsäure. [5] Die relativ große Größe der Wassertröpfchen im Londoner Nebel ermöglichte die Bildung von Sulfaten, ohne dass der Säuregehalt der Flüssigkeit hoch genug ansteigte, um die Reaktion zu stoppen, und die resultierende verdünnte Säure konzentrierte sich beim Abbrennen des Nebels durch die Sonne. [11]

Untersuchungen legen nahe, dass zusätzliche Systeme zur Vermeidung von Umweltverschmutzung in Battersea die Luftqualität verschlechtert haben könnten. Die Rauchgaswäsche senkte die Temperatur der Rauchgase, so dass diese nicht anstiegen, sondern auf Bodenniveau sanken, was eine lokale Belästigung verursachte. [12]

Darüber hinaus gab es Verschmutzung und Rauch durch Fahrzeugabgase, insbesondere durch Dampflokomotiven und Dieselbusse, die das kürzlich aufgegebene elektrische Straßenbahnsystem ersetzt hatten. Auch andere industrielle und kommerzielle Quellen trugen zur Luftverschmutzung bei. [13]

Wetter Bearbeiten

Am 4. Dezember 1952 setzte sich ein Hochdruckgebiet über einem windstillen London nieder und verursachte eine Temperaturumkehr mit kalter, stehender Luft, die unter einer Schicht (oder "Deckel") warmer Luft eingeschlossen war. [14] [15] Der entstehende Nebel bildete, vermischt mit Rauch aus Haus- und Industrieschornsteinen, Feinstaub wie etwa aus Autoabgasen und anderen Schadstoffen wie Schwefeldioxid, einen anhaltenden Smog, der am nächsten Tag die Hauptstadt bedeckte. Die Anwesenheit von teerigen Rußpartikeln gab dem Smog seine gelb-schwarze Farbe, daher der Spitzname "Erbsensuppe". [13] Das Fehlen von starkem Wind verhinderte seine Ausbreitung und ermöglichte eine beispiellose Ansammlung von Schadstoffen. [ Zitat benötigt ]

Auswirkung auf London Bearbeiten

Obwohl London an starken Nebel gewöhnt war, war dieser dichter und länger anhaltend als jeder andere Nebel zuvor. [16] Die Sicht wurde auf wenige Meter reduziert ("It's like you were blind" [17] ), was das Fahren erschwert oder unmöglich macht.

Der öffentliche Nahverkehr mit Ausnahme der Londoner U-Bahn wurde eingestellt und der Krankenwagendienst eingestellt, was die Personen dazu zwang, sich selbst ins Krankenhaus zu transportieren. Der Smog war so dicht, dass er sogar in Innenräume sickerte, was dazu führte, dass Konzerte und Filmvorführungen abgesagt oder abgebrochen wurden, da die Sicht in großen geschlossenen Räumen abnahm und Bühnen und Bildschirme von den Sitzen aus schwerer zu sehen waren. [18] Sportveranstaltungen im Freien wurden ebenfalls abgesagt. [19]

In den inneren Londoner Vororten und abseits der Stadtzentren gab es keine Störung durch fließenden Verkehr, um den dichten Nebel in den Seitenstraßen auszudünnen. Infolgedessen kann die Sicht tagsüber bis zu einem Meter oder so betragen. Das Gehen im Freien wurde zu einer Frage des schlurfens mit den Füßen, um nach möglichen Hindernissen wie Straßenbordsteinen zu suchen. Dies wurde nachts noch schlimmer, da jede Hinterstraßenlaterne zu dieser Zeit mit einer Glühbirne ausgestattet war, die kein durchdringendes Licht auf den Bürgersteig gab, damit Fußgänger ihre Füße oder sogar einen Laternenpfahl sehen konnten. Nebeldurchdringende Leuchtstofflampen wurden erst später in den 1950er Jahren weit verbreitet. "Smog-Masken" wurden von denen getragen, die sie in der Apotheke kaufen konnten. [20]

Auswirkungen auf die Gesundheit Bearbeiten

Es gab keine Panik, da London für seinen Nebel berüchtigt war. In den darauffolgenden Wochen ergaben Statistiken der medizinischen Dienste jedoch, dass der Nebel 4000 Menschen getötet hatte. [21] Die meisten Opfer waren sehr jung oder alt oder hatten bereits bestehende Atemprobleme. Im Februar 1953 schlug Marcus Lipton im Unterhaus vor, dass der Nebel 6.000 Tote verursacht habe und dass in dieser Zeit 25.000 weitere Menschen in London Krankengeld beantragt hätten. [22]

Die Sterblichkeit blieb nach dem Nebel monatelang erhöht. Ein vorläufiger Bericht, der nie fertiggestellt wurde, machte für diese Todesfälle eine Grippeepidemie verantwortlich. [1] Neuere Beweise zeigten, dass nur ein Bruchteil der Todesfälle auf Influenza zurückzuführen sein könnte. [23] Die meisten Todesfälle wurden durch Atemwegsinfektionen, durch Hypoxie und durch mechanische Verstopfung der Atemwege durch Eiter verursacht, der durch Lungeninfektionen durch den Smog verursacht wurde. [24] [25] [26] Die Lungeninfektionen waren hauptsächlich Bronchopneumonien oder akute eitrige Bronchitis, die einer chronischen Bronchitis überlagert waren. [27] [28]

Im Jahr 2004 veröffentlichte Untersuchungen legen nahe, dass die Zahl der Todesopfer mit etwa 12.000 erheblich höher war als heutige Schätzungen. [1] [2]

Umweltauswirkungen Bearbeiten

Umweltgesetze seit 1952, wie der City of London (Various Powers) Act 1954 und die Clean Air Acts von 1956 und 1968, führten zu einer Verringerung der Luftverschmutzung. Den Hausbesitzern wurden finanzielle Anreize geboten, offene Kohlefeuer durch Alternativen zu ersetzen (z. Zentralheizung (mit Gas, Strom, Öl oder zugelassenen festen Brennstoffen) war zu dieser Zeit in den meisten Wohnungen selten und fand erst Ende der 1960er Jahre Anklang. Ungefähr zehn Jahre später, Anfang Dezember 1962, waren trotz Verbesserungen keine ausreichenden Fortschritte erzielt worden, um ein weiteres Smogereignis zu verhindern. [29]

The Great Smog ist das zentrale Ereignis von Staffel 1, Folge 4 der Netflix-Show Die Krone. Die Darstellung der Luftverschmutzung wurde von Kritikern als einigermaßen zutreffend erachtet, obwohl die politische Bedeutung und das Chaos in den Krankenhäusern stark übertrieben gehalten wurden. [30]

Eine Folge von Die Goon-Show mit dem Titel 'Forog', vom BBC Home Service am 21. Dezember 1954 ausgestrahlt, war eine dünn verschleierte Satire über die Killernebelkrise. Das Drehbuch von Eric Sykes und Spike Milligan betraf die Statuen der Londoner Monumente, die nur dann aufstehen und sich ungestört durch die Stadt bewegen konnten, wenn sie von einem charakteristischen Smog umhüllt war. Die von der Regierung geförderte wissenschaftliche Forschung versuchte, zum Ärger der Statuen auf den erstickenden Nebel zu verzichten.

Der Große Smog ist der Schauplatz der Doctor Who Hörspiel Der schleichende Tod. [31]

Der Boris Starling-Roman Sichtweite spielt im Smog-Event von 1952. [32]


Wissenschaftler haben den erschreckenden Grund herausgefunden, warum Londoner Nebel 12.000 Menschen tötete

Im Dezember 1952 fiel ein dichter Nebel über London, der ungefähr vier Tage anhielt, die Sicht beeinträchtigte und das Atmen erschwerte. Zu dieser Zeit schenkten die Bewohner dem seltsamen Ereignis wenig Beachtung und schrieben es als einen weiteren natürlichen Nebel ab, aber als er sich auflöste, begannen die Menschen zu sterben.

Das Ereignis – als „Großer Smog“ bezeichnet – führte zum Tod von etwa 12.000 Menschen und zu Krankenhausaufenthalten von bis zu 150.000. Aber wie konnte so etwas passieren?

Nun, die allgemeine Hypothese war damals, dass sich Kohleemissionen irgendwie mit dem Nebel vermischt hatten, was dazu führte, dass die Menschen durch die schädlichen Wolken vergiftet wurden.

Dies veranlasste das britische Parlament 1956, den Clean Air Act zu verabschieden, und die Veranstaltung erhielt den Titel des schlimmsten Luftverschmutzungsereignisses in der europäischen Geschichte.

Obwohl die Briten mit ihrem Verdacht bezüglich der Kohleemissionen letztendlich Recht hatten, war sich niemand sicher, wie Chemikalien aus der Kohleverbrennung den Nebel infiltrierten.

Jetzt, über 60 Jahre später, könnte es ein internationales Forscherteam im Rahmen einer Untersuchung der modernen Luftverschmutzung in China endlich herausgefunden haben.

Die Antwort ist eigentlich ziemlich erschreckend – es stellte sich heraus, dass die Leute das Nebeläquivalent von saurem Regen einatmeten.

Wie funktioniert das? Laut dem Team dreht sich alles um Sulfat.

"Die Leute wussten, dass Sulfat einen großen Beitrag zum Nebel leistete und dass Schwefelsäurepartikel aus Schwefeldioxid gebildet wurden, das durch Kohleverbrennung für Wohnzwecke und Kraftwerke und andere Zwecke freigesetzt wurde", sagte Teamleiter Renyi Zhang von der Texas A&M University.

Das Team führte eine Reihe von atmosphärischen Experimenten in zwei chinesischen Megastädten – Xi’an und Peking – durch.

Die Tests ergaben, dass sich Sulfat durch Wechselwirkungen bilden kann, die durch das Vorhandensein von Stickstoffdioxid und Schwefeldioxid – zwei Verbindungen, die aus der Kohleverbrennung stammen – verursacht werden, die sich mit Wassertröpfchen im Nebel vermischen.

Dieses giftige Sulfat reichert sich in der natürlich nebligen Umgebung an und bildet winzige Schwefelsäuretröpfchen, die durch die Stadt geblasen und von den Bewohnern eingeatmet werden können.

„Unsere Ergebnisse zeigten, dass dieser Prozess durch Stickstoffdioxid, ein weiteres Nebenprodukt der Kohleverbrennung, erleichtert wurde und zunächst bei natürlichem Nebel ablief. Ein weiterer wichtiger Aspekt bei der Umwandlung von Schwefeldioxid in Sulfat ist, dass es saure Partikel produziert, die dies anschließend hemmen.“ Prozess.

Natürlicher Nebel enthielt größere Partikel von mehreren zehn Mikrometern Größe, und die gebildete Säure wurde ausreichend verdünnt. Die Verdunstung dieser Nebelpartikel hinterließ dann kleinere saure Dunstpartikel, die die Stadt bedeckten."

Die Verbindungen, die beim Verbrennen von Kohle freigesetzt werden, und die Verbindungen, die sich im natürlichen Nebel befinden – ein wässriges Medium, das aus Wasser besteht – arbeiten zusammen, um Schwefelsäuretröpfchen zu erzeugen, die gleichen Stoffe, die „sauren Regen“ erzeugen.

Im Gegensatz zu Regen ist Nebel jedoch leicht einzuatmen, was dazu führt, dass viele Menschen vergiftet werden.

Noch verrückter ist, dass so etwas in China ständig passiert, obwohl der chemische Prozess etwas anders ist und Ammoniak für die Sulfatbildung benötigt wird, weil die emittierten Partikel viel kleiner sind.

"In China wird Schwefeldioxid hauptsächlich von Kraftwerken emittiert, Stickstoffdioxid wird von Kraftwerken und Autos emittiert und Ammoniak kommt aus Düngemitteln und Autos", sagte Zhang.

"Auch hier müssen die richtigen chemischen Prozesse zusammenspielen, damit der tödliche Dunst in China auftreten kann. Interessanterweise war der Londoner Nebel zwar stark sauer, aber der heutige chinesische Dunst ist im Grunde genommen neutral."

Das bedeutet, dass das Team durch das Verständnis eines Ereignisses, das vor mehr als 60 Jahren stattgefunden hat, Wissenschaftlern und Regierungen hilft, auch moderne Umweltverschmutzungsprobleme zu verstehen.

Sie hoffen, dass Beamte bessere Vorschriften oder Technologien entwickeln werden, die die Menge an Luftverschmutzung begrenzen, die jedes Jahr in den Himmel gepumpt wird, insbesondere in China.

"Die Regierung hat zugesagt, alles in ihrer Macht Stehende zu tun, um die Emissionen in Zukunft zu reduzieren, aber es wird Zeit brauchen", fügt Zhang hinzu.

"Wir glauben, dass wir dazu beigetragen haben, das Londoner Nebelrätsel von 1952 zu lösen und China einige Ideen zur Verbesserung seiner Luftqualität gegeben zu haben. Die Reduzierung der Emissionen von Stickoxiden und Ammoniak ist wahrscheinlich wirksam, um diesen Sulfatbildungsprozess zu unterbrechen."

Hoffentlich wird die neue Forschung auch Ländern auf der ganzen Welt beim Übergang zu industriellen Machtzentren wie China im letzten Jahrhundert helfen, so dass sie weiterhin Waren herstellen können, ohne sowohl die Umwelt als auch die Menschen, die darin leben, zu schädigen.


Der "London Fog", der über zehntausend Menschen tötete

Londoner werden Ihnen sagen, dass London gar nicht so neblig ist. Der berühmte Londoner Nebel war eigentlich das Ergebnis von Umweltverschmutzung. Das ist unangenehm, aber 1952 wurde daraus für ein paar Tage mehr: Der Große Smog. Als die Wolke, die die Sonne erstickte, aufging, waren zwölftausend Menschen tot.[Sprung]

Niemand mag Smog, aber bis 1952 hielten die Londoner ihn für einen Teil des Lebens in der Stadt. Wenn überhaupt, hatten neuere Heizformen die Luftqualität in der Stadt verbessert. In der viktorianischen Zeit, als fast jeder ein Kohlenfeuer hatte, wurde die Umweltverschmutzung sehr schlimm. Im November und Dezember 1952 brannte ein Großteil der Stadt, da es noch kälter als gewöhnlich war. Am Abend des 5. Dezember braute sich über London jedoch ein Hochdruckgebiet zusammen. Ein Hochdruckgebiet ist ein Hochdruckgebiet, das verhindert, dass andere Luft einströmt. Es ermöglichte, dass sich eine warme Luftkappe über London absetzte. Wenn die Luft kalt ist, steigt heißer Schornsteinrauch schnell auf, bis er abkühlt und sich in der oberen Atmosphäre verteilt. Eine heiße Luftatmosphäre verhindert, dass der Schornsteinrauch aufsteigt und entweicht. Während also das Hochdruckgebiet das Eindringen neuer Luft verhinderte, verhinderte die warme Luft am Boden, dass der Rauch austrat. Es war alles über einer Stadt gefangen, die immer noch mehr Treibstoff brannte.

Der resultierende Klecks schien für einige Leute eine Art Empfindungsvermögen zu gewinnen. Am 5. Dezember sank die Sicht auf wenige Meter. Am 7. Dezember war es ein Fuß. Das Schwefeldioxid und andere Schadstoffe vermischten sich mit Wasserpartikeln zu Schwefel- und Salzsäure, die Augen und Lungen der Menschen verbrannten. Es machte Autos unmöglich, sich zu bewegen, und so wurden sie auf den Straßen zurückgelassen. Bis zum 6. Dezember waren fünfhundert Menschen gestorben, und die Krankenwagen fuhren nicht mehr aus. Es gab zu viele verlassene Autos auf der Straße und die Sicht war so schlecht, dass die Rettungskräfte sowieso vor ihren Fahrzeugen gehen mussten, um irgendwohin zu gelangen. Tausende Menschen gingen zu Krankenhäusern, kamen nach Luft schnappend an, ihre Lippen wurden durch Erstickung blau.

Es gab auch menschliche Gefahren. Da die Polizei praktisch handlungsunfähig war und die Leute, die die Straße entlanggingen, nicht mehr als einen Fuß vor sich sehen konnten, griffen Räuber Menschen an und raubten sie aus oder brachen ungestraft in Häuser ein. Sogar versiegelte und geräumte Räume wurden infiltriert. Bibliotheksmitarbeiter berichteten, dass sie durch die Bibliotheken gingen und um eine Ecke bogen, nur um sich inmitten eines festen Nebelwirbels wiederzufinden. Am 9. Dezember, als 900 Menschen starben, kam plötzlich ein Wind auf und der Nebel löste sich auf.

Die Regierung, die in den 1920er Jahren Umweltproteste ignoriert und Industrien unterstützt hatte, die Schwefeldioxid ausstoßende Schornsteine ​​​​errichten, behauptete, dass die meisten Menschen, die während des Nebels getötet wurden, an der Grippe gestorben seien. Als das nicht funktionierte, legten sie strenge Richtlinien fest, was als smogbedingter Todesfall gezählt werden kann. Dies reduzierte die Liste der Todesfälle auf viertausend, ignorierte jedoch viele Todesfälle von bereits Erkrankten, die überlebt hätten, wenn sie atmen könnten, und ignorierte diejenigen Menschen, deren Lungen zerstört waren und die danach immer noch in Krankenhäusern an Erstickung starben der Smog hatte sich gelegt. Dennoch änderte sich die Einstellung zu Schornsteinen in den Städten, und in den nächsten Jahren wurden Umweltauflagen durchgesetzt – obwohl im Sommer 2012 in London eine Rekordmenge an Smog verzeichnet wurde. Es wird geschätzt, dass zwölftausend Menschen direkt durch den Smog starben – etwas mehr als ein Drittel der Zahl, die während des Blitzes starben – und viele weitere starben wahrscheinlich früh an den vier Tagen Giftgas, die sie durchleben mussten.


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Ein dicker, fettiger, schmutziger Nebel legte sich über die Stadt und tötete innerhalb von vier Tagen 12.000 Menschen. Eine Rußdecke hing so dicht über den Straßen, dass die Sicht auf wenige Meter oder weniger eingeschränkt war.

Es war eine Erbsensuppe, ein „London Particular“ – und es war die schlimmste in der Geschichte.

Die Stadt war seit der napoleonischen Ära, 150 Jahre zuvor, von wirbelnden Nebeln gelähmt. Als Dickens kam, um über sie zu schreiben, stellte er sich vor, wie Dinosaurier aus dem Nebel stapften. Leser von Sherlock Holmes können sich den großen Detektiv nicht vorstellen, ohne ihn in unheimlichen Nebelschwaden die Baker Street entlang schreiten zu sehen.

Schlechte Sicht: Die Sicht wurde auf wenige Meter reduziert, Autofahrer konnten nicht einmal bis in die Scheinwerfer des eigenen Autos sehen

Kuschelig im Smog: Die zweijährige Jill Hamlin von Oxted wird bei einer Maskenanpassung im Laden von Bourne And Hollingsworth gesehen

Lesen Sie alles darüber: Diese Plakatwand der Zeitung ist nur durch den Nebel, der die Schlagzeilen macht, zu erkennen

Aber der Große Smog war nicht romantisch. Es war mörderisch. Menschen und Tiere erstickten in erschreckender Zahl, was es zur schlimmsten britischen Friedenskatastrophe des 20. Jahrhunderts machte.

Die Londoner mussten wieder den Blitzgeist beschwören, der sie durch den Krieg getragen hatte.

Professor Roy Parker, heute Sozialhistoriker, lebte 1952 mit seinen Eltern in Lewisham im Südosten Londons. Sein Vater, ein Veteran des Ersten Weltkriegs, der in den Schützengräben vergast worden war, wollte trotz der Erstickung mit dem Fahrrad zur Arbeit fahren Bedingungen verursachten starke Schmerzen in seiner geschädigten Lunge. „Er war 56 und in großer Not, rang nach Luft, kämpfte.“ Aber er radelte trotzdem weiter.

Busse konnten nicht fahren. Ein Fahrer, der es versuchte, sagte: „fette Rußflocken klebten wie Farbe an der fettigen Windschutzscheibe“ und ließen sich nicht abwischen. Um nur ein paar Meter voraus zu sehen, wo sein Schaffner mit einer Taschenlampe ging, um den Weg zu erleuchten, musste er sich aus dem Fenster lehnen.

Tödlicher Nebel: Ein junges Paar, das während des Großen Smogs seine selbstgemachten Smog-Masken auf dem Weg zur Arbeit in London trägt

Füttere die Vögel: Der Trafalgar Square, abgebildet am 5. Dezember 1952, war noch immer von Tauben sowie Smog umgeben

Im East End konnten die Menschen ihre eigenen Füße nicht sehen. Hafenarbeiter berichteten jedoch, dass der Himmel in den Krankabinen in 15 Metern Höhe recht klar war. Unter ihnen lag der Smog wie ein dunkles Meer.

Es war ein besonders kalter Dezember, und die feuchte, eiskalte Luft saugte die Verschmutzung auf und legte sie wie eine Decke über die Stadt.

Die Nacht erhellen: Ein Polizist nutzt Flammen am Marble Arch, um den Verkehr in London zu lenken

Ein Hochdruckband legte sich dann über London und hielt die Verschmutzung an Ort und Stelle, fast wie eine Ölschicht über Wasser.

Als die Häuser ihre Feuer schürten, wurden die Bedingungen nur noch schlimmer. Häusliche Kamine waren die größten Übeltäter.

Die Haushalte verbrannten meist die billigste Kohle, die schwer mit Staub war. In den Tagen vor der Zentralheizung war ein Feuer die einzige Möglichkeit, die Räume zu heizen, und wurde oft zum Kochen von Wasser und sogar zum Kochen verwendet.

Aber der Smog war auch das Ergebnis eines tödlichen Klimacocktails, der von kohlebefeuerten Fabriken, Dieseldämpfen von Lastwagen und Bussen und von Schadstoffwolken, die von kontinentalen Industriezentren über den Ärmelkanal zogen, produziert wurde.

Das Ausmaß der Verschmutzung war unglaublich. Aus Londons Schornsteinen sprudelten täglich 1.000 Tonnen Rauch, der 2.000 Tonnen Kohlendioxid, 140 Tonnen Salzsäure und 14 Tonnen Fluorverbindungen freisetzte.

Noch tödlicher ist, dass 800 Tonnen Schwefelsäure als Schwefeldioxid aus Schornsteinen, vermischt mit Feuchtigkeit in der Luft, gebildet wurden.

Die Säure brannte im Rachen, was zu Erstickungsanfällen führte. Es verursachte vor allem bei Kindern, alten Menschen und Menschen mit Bronchialerkrankungen eine Lungenentzündung.

Tausende starben, erstickten von innen. Als die Zahl der Todesopfer stieg, gingen den Leichenbestattern die Särge aus.

Mehr als 100.000 Menschen litten unter Gesundheitsproblemen wie Bronchitis und Lungenentzündung.

Einige Schätzungen deuten darauf hin, dass in den Wochen und Monaten danach weitere 8.000 gestorben sein könnten.

Sir Donald Acheson, der ehemalige Chefarzt der Regierung, erinnerte sich, als junger Arzt sich durch menschenleere Straßen tastete: „Ich musste an den Hauswänden entlang kriechen, bis zur nächsten Ecke, um den Namen der Straße zu lesen.

„Ich erinnere mich an eine unheimliche Stille, da wenig oder kein Verkehr war. Die Sicht betrug weniger als drei Meter und es war bitterkalt.“

Im Middlesex Hospital in der Nähe der Tottenham Court Road, wo er als Assistenzarzt tätig war, erlebte Acheson eine unaufhaltsame Flut von Einweisungen.

„Innerhalb weniger Tage schwappten Patienten mit akuter Atemnot auf alle Stationen über – sie waren auf den chirurgischen Stationen und sogar auf den geburtshilflichen Stationen, und da die Mehrheit Männer waren, musste auf einigen Frauenstationen Platz gefunden werden. Die Sauerstoffversorgung war bis zum Äußersten gedehnt.“

Weiter geht es: Pendler stellten sich vor, sie trugen zusätzliche Schichten, um sie auf dem Weg zur Arbeit vor Staub und Schmutz zu schützen, als London 1952 seinen zweiten Tag mit dichtem Nebel betrat

Tödlicher Nebel: Fußgänger bahnen sich ihren Weg durch den Smog, denn eine Dame, die die Hauptstadt besucht, zeigt, dass sie vorbereitet ist und ihre eigene Maske mitbringt

Dunkel wie die Nacht: Morgenverkehr bei Blackfriars, London, fast zum Stillstand wegen des Flächensmogs

INSPIRATION FÜR BESTSELLER

Der Smog bildet den Hintergrund für den kürzlich veröffentlichten C.J. Sansom-Spionagethriller Dominion, der eine alternative Version des London der 1950er Jahre zeigt.

In dem Buch ergibt sich Winston Churchill 1940 den Nazis und lässt die Briten unter strengen autoritären Regeln leben, wobei die Presse zurückgehalten und die Juden unterdrückt werden.

Churchill führt eine Widerstandsorganisation an, die die Tarnung des großen Smogs nutzt, um der Gestapo-Gefangennahme zu entgehen.

Nichts konnte den Smog abhalten und als er drinnen sickerte, hinterließ er einen schwarzen Film auf jeder Oberfläche.

Es schloss sogar Kinos – die schwarze Hülle machte es unmöglich, die Bildschirme zu sehen.

Im Sadler’s Wells Theatre wurde die Oper La Traviata wegen Erstickungsgeräuschen gestoppt, als sich Smog im Zuschauerraum ausbreitete.

Hunderennen in White City wurden aufgegeben, weil die Windhunde den Hasen nicht sehen konnten.

Krankenwagen mussten natürlich unter allen Bedingungen auf den Straßen bleiben. Ein Besatzungsmitglied würde das Fahrzeug fahren, während ein anderer vorausging und die Leute aus dem Weg warnte.

Einige Züge blieben in Betrieb, doch bei nahezu völliger Dunkelheit waren ausgeklügelte Maßnahmen erforderlich, um Unfälle zu vermeiden.

Eisenbahningenieure legten kleine Sprengstoffpakete auf die Gleise, die wie Pop-Gun-Kappen von den Rädern ausgelöst wurden, wenn Züge auf den Gleisen entlangfuhren – der Lärm warnte die Arbeiter, dass sich ein Zug näherte.

In den darauffolgenden Tagen berichtete die Mail: „Der große Smog wird schlimmer: Tausende in Nebelschlangen. London gelähmt. Keine Busse, keine Taxis, keine Reisebusse, keine Flugzeuge.“

Richard Scorer, ein Professor am Imperial College, erinnerte sich daran, wie er durch den Nebel nach Hause radelte und im Schneckentempo dem Bordstein folgte.

Völlig bedeckt: Dicker Nebel verdunkelte große Teile Londons, darunter Brixton im Bild oben und die Home Counties, während er den Straßen- und Schienenverkehr zum Erliegen brachte

Stiller Killer: Der Smog tötete in vier Tagen 12.000 Menschen und schätzungsweise weitere 8.000 starben in den Monaten danach an Krankheiten, die durch den Nebel verursacht wurden

„Ich wurde sehr schmutzig“, sagte er 50 Jahre später bei einer Untersuchung zum Großen Smog. „Meine Augenbrauen waren mit Schlamm bedeckt, mein Haar war schmutzig und meine Hände hatten viel Dreck gesammelt. Es war, als wäre ich in eine Schlammpfütze gefallen.“

Und es waren nicht nur Männer, Frauen und Kinder. Bei der jährlichen Smithfield Viehschau in Earl's Court schnappten die Rinder nach Luft und brachen zusammen. Mehr als ein Dutzend mussten geschlachtet werden, um sie von ihrem Leiden zu erlösen.

Nach fünf Tagen änderte sich das Wetter. Eine Brise reinigte die Luft und hinterließ ölige Rückstände an jedem Gebäude und Baum. Es war, als wäre die Stadt schwarz gesprüht worden. Regen kam und spülte den Schmutz in die Dachrinnen, wodurch ein übel riechender Ruß-Gunge-Rinnsal entstand.

Schmutzig: Anwohner, die während des Höhepunkts des Smogs durch London gingen, wie zum Beispiel zu einem oben abgebildeten lokalen Markt, berichteten, dass sie vom einfachen Spaziergang durch die Straßen schmutzig geworden waren

„Ein echter Erbsensupper“: Busschaffner mussten ihren aus wenigen Metern Entfernung kaum sichtbaren Bussen vorausgehen, um die Fahrer während des Smogs mit brennenden Fackeln durch die Straßen Londons zu führen

Nebelscheinwerfer: Der Verkehr bewegt sich langsam, die Lichter leuchten, während tagsüber Smog über London herabsteigt

Die Regierung war bestrebt, das Ausmaß der Katastrophe herunterzuspielen, und das Gesundheitsministerium veröffentlichte Zahlen, die belegen, dass die Zahl der Todesopfer viel niedriger war, als sie wirklich war.

Im Unterhaus versuchte der Minister für Wohnungswesen, Harold Macmillan, der zukünftige Premierminister von Tory, das Wetter für die Katastrophe verantwortlich zu machen und betonte, dass die Umweltverschmutzung ein notwendiges Übel sei.

Als die Oppositionsbänke die Regierung angriffen, weil sie nicht mehr zur Reduzierung der Umweltverschmutzung unternahm, antwortete er: "Wir tun, was wir können, aber der ehrenwerte Herr muss natürlich die enorme Anzahl umfassender wirtschaftlicher Erwägungen erkennen, die berücksichtigt werden müssen." und die es völlig töricht wäre, sie zu ignorieren.'

Es gab wieder Smog, aber noch nie so schlimm. Eine Kampagne hinterbänkiger Abgeordneter erzwang 1956 die Einführung des Clean Air Act. Es erzwang die Verwendung rauchfreier Brennstoffe in den Häusern und ordnete die Verlegung von Kraftwerken aus den Städten an.

London würde nie wieder die Rückkehr eines Nebels erleben, der so erstickend, blendend und erschreckend war wie der Große Smog, der die Hauptstadt vor 60 Jahren erstickte.

Ein Leuchtfeuer: Der Piccadilly Square ist kaum zu sehen und wird auf diesem Bild von 1952, als London vom Nebel in die Dunkelheit getaucht wurde, nur teilweise vom Licht eines Obststandes beleuchtet

Glow 'ello 'ello: Auf diesen Daily Mail-Fotos ist PC Reg Nicol zu sehen, wie er Fußgängern hilft, ihren Weg durch den Nebel (links) zu finden und Rauch aus Schornsteinen in den Nebel strömt, der ihn 'fing' und in Smog verwandelte, gesehen von die Spitze der Westminster Cathedral (rechts)

Ein Schuldiger: Ein Großteil der Umweltverschmutzung wurde auf Haushaltsbrände zurückgeführt, bei denen billige, staubige Kohle verwendet wurde


Eine kurze Geschichte von London Fog

Mit Plänen für die Fußgängerzone der Oxford Street, die kürzlich von Sadiq Khan, dem Bürgermeister von London, angekündigt wurden, bleibt die Qualität der Londoner Luft ein heißes Thema. Aber während die Sorge um schmutzige Luft wie ein relativ modernes Thema erscheinen mag, ist es in Wirklichkeit seit Jahrhunderten ein Diskussionspunkt zwischen Londonern, lange sogar vor der industriellen Revolution, der Zeit, die wir heute dank der Werke von Schriftstellern wie Charles Dickens und William Morris. Hier werfen wir einen Blick auf die lange und düstere Geschichte des Londoner Nebels.

Londoner beschweren sich seit mindestens 1272 über unreine Luft. Nach dem 12. Jahrhundert führten schrumpfende Waldgebiete in und um London dazu, dass Haushalte von Holzfeuern auf solche umstiegen, die „Meerkohle“ von der Nordküste verwendeten. Seekohle war ein ineffizienter Brenner und erzeugte Rauchwolken anstelle von Wärmeenergie, was König Edward I. dazu veranlasste, ihren Verkauf oder Konsum unter Androhung von Folter und Tod zu verbieten. Holz war jetzt jedoch zu teuer, und trotz Hinrichtungen kamen nur wenige nach.

Londons Beckenlage in der Themsemündung hatte es immer anfällig für natürlichen Nebel gemacht, wobei Feuchtigkeit von den umliegenden Hügeln eingeschlossen wurde, aber Kohlenrauch kombiniert mit natürlichem Nebel zu einer "Erbsensuppe", einem dicken Smog, der tagelang anhalten konnte. Londons Probleme mit Smog hielten bis ins 19. Jahrhundert an – der Begriff „Smog“ wurde 1905 von einem sauerstoffhungrigen Londoner geprägt.

1873 kam der erste ungewöhnlich dichte und anhaltende Nebel, der mindestens 268 Todesfälle durch Bronchitis verursachte. 1879 hielt ein Nebel ganze vier Monate an, aber noch immer wurde keine Reform verabschiedet – auf dem Höhepunkt der kohlebetriebenen industriellen Revolution gab es keine Alternative, um den Fortschritt voranzutreiben. Ab den 1890er Jahren ersetzten Elektromotoren allmählich den Dampf, Gasfeuer wurden in Londoner Häusern immer beliebter und die Schwerindustrie begann, sich in die Außenbezirke der Stadt zu verlagern, was die Nebelhäufigkeit leicht verringerte.

Dann, im Jahr 1952, traf ein viertägiger Nebel, der als The Great Smog bezeichnet wurde, inmitten eines perfekten Sturms der Wetterbedingungen, was zu erheblichen Unterbrechungen des Transports führte. Alle Transportdienste außer der Londoner U-Bahn (einschließlich Rettungsdienste) wurden aufgrund einer schrecklichen Sicht eingestellt – Indoor-Aufführungen wurden aufgegeben, als der Smog in die Innenräume sickerte und Kinoleinwände und Bühnen aus dem Blickfeld versperrte. Obwohl smogmüde Londoner zunächst nicht in Panik gerieten, wurden Wochen später 4.000 Londoner getötet und 100.000 weitere schwer krank, was das Parlament zum Handeln zwang (die Zahl der Getöteten wird jetzt auf 12.000 geschätzt). 1956 verabschiedeten sie den Clean Air Act, der rauchfreie Zonen in Städten einführte, die Verbrennung von Kohle einschränkte und Haushalte Anreize bot, Gaskamine zu installieren.

Obwohl erstickender, durch Schadstoffe verursachter Smog heute hauptsächlich mit Großstädten in Ländern wie China in Verbindung gebracht wird, leidet London immer noch unter giftiger Luft, wobei angenommen wird, dass fast 10.000 Londoner pro Jahr aufgrund von Partikel- oder NO2-Verschmutzung, die hauptsächlich durch Fahrzeugemissionen verursacht wird, vorzeitig sterben.


Breathing in London's history: from the Great Stink to the Great Smog

London has extremely polluted air. Toxic emissions on Oxford Street breached safe legal limits in the first month of 2017, and have only got worse since then. Two of our curators look back at the history of the city's air, to see how London solved pollution problems in the past.

Beverley Cook &Alex Werner

Curator of Socialand Working History &New Museum Lead Curator

Even before factories and cars began to pump pollutants into the city's atmosphere, Londoners have been no strangers to noxious air. 17th century writers complained of the foul smoke emitted by burning sea coal, and backed-up chimneys suffocated people in their beds every year for centuries. But there were two times in London's history when the air became not just foul-smelling but actually deadly: the Great Stink and the Great Smog.

A Balloon View of London as seen from Hampstead, 1851

Effingham Wilson. ID no. A23791

By the 1850s, London was the world’s most powerful and wealthiest city. But it was also the world’s most crowded city with growing problems of pollution and poverty that threatened to overwhelm its magnificence. At the beginning of the 19th century less than 1 million lived in London, but by the 1850s the capital’s population had doubled and, by the end of the 19th century 6.5 million lived in an ever expanding Greater London. London was now home to one in five of the UK population.

Printed cholera notice issued by the St Katharine Dock Company, 1832

Denying rumours of a cholera outbreak within the London docks.

Such rapid population growth placed a tremendous strain on London’s public services, in particular its fresh water supply, waste disposal and sewage systems and also caused a severe housing crisis. The greatest challenge for the city authorities thus became how to keep its growing and densely packed population healthy and nourished and free from disease.

The threat of mass epidemics of diseases such as cholera and typhoid in such an overcrowded city were never far from the surface. Whilst those living in overcrowded slum conditions were at greatest risk of infectious disease it was not just the poor who died young.

Tuberculosis, smallpox, cholera and typhoid were no respecter of class and killed both rich and poor. In the mid-19th century the high death rate amongst young children brought average life expectancy in London down to just 37 years.

Dirty father Thames, 1848

Dirty father Thames. Wood engraving for 'Punch Magazine', vol. XV, July-December 1848.

Dirt and smell were facts of urban life that equally contributed to the poor health of Londoners. People could not cross a road without the benefit of a crossing sweeper who cleared dust and horse manure from their path. The ‘summer diarrhoea' that occurred annually and killed many, particularly infants was largely caused by swarms of flies feeding on manure, rotting food and human waste left exposed in the hot, steaming streets.

Smell was a potent characteristic of London life. In the 1850s London experienced the Great Stink, when the River Thames became a giant sewer overflowing not only with human waste but also dead animals, rotting food and toxic raw materials from the riverside factories.

The 'Silent Highway-Man', July 1858

Punch cartoon. The hot summer caused a particularly awful stink from the Thames.

Songsheet for a popular ballad mocking the filthiness of the river.

The Thames, once the lifeblood of the city, now became a river of death. Londoners, overwhelmed by the smell, retreated behind closed doors and heavy curtains soaked in lime.

In the 1850s, there was no understanding that diseases, particularly cholera, were caused by germs in polluted water. Instead, the miasma theory of disease was dominant, which taught that contagion spread on the air, with the foul smells directly causing illness. This gave the Great Stink added terrors, as Victorian Londoners believed simply smelling the noxious odour of the Thames could kill them.

The summer of 1858 was one of the hottest in memory, and the heat and lack of rain left the city stinking and the Thames a river of effluent. The Houses of Parliament had to be closed, as the river running beneath its windows became too noxious. Even soaking the window-blinds in strong-smelling carbolic of lime failed to keep out the Great Stink.

Such appalling conditions in the world’s greatest city forced the authorities to act.

Clare Market, 1890

This market, surrounded by slums, sold fish, meat and vegetables.

The risk of water-borne disease was reduced by the building of Bazalgette’s great sewage system and Dr John Snow’s discovery that cholera was carried in contaminated water rather than through smell. A co-ordinated approach to the disposal of waste led to a reduction in the swarms of disease-spreading flies. In 1850-1860 the area of Whitechapel, in east London, had a typhoid death rate of 116 per 100,000. By 1890-1900 this had been reduced to just 13 per 100,000.

But whilst many benefited from such improvements, poverty continued to be a cause of poor health for many. Up to one third of late Victorian Londoners were identified as living in some degree of poverty. There was a growing polarisation between the health of the ‘better off’ who were moving to modern well-ventilated homes with plumbing in the healthier suburbs and those in the inner city who continued to live in cramped, unsanitary slum conditions.

For these Londoners smell was not so easily removed from their lives. As George Gissing noted in 1893 when describing Southwark, "an evil smell hung about the butchers' and the fish shops. A public-house poisoned a whole street with alcoholic fumes from sewer-grates rose a miasma that caught the breath."

A starving family, 1900

A poverty stricken East End family. A mother with her three children, all dressed in rags.

Those born in London were distinguished from new arrivals to the capital by their unhealthy pallor, weak stature, a habit of talking louder than ‘outsiders,’ with a distinctive slang and accent affected by their need to breath heavily through their mouths due to their congested nasal passages. The skin, clothes and nostrils of Londoners were filled with a compound of powdered granite, soot and still more nauseous substances. The biggest cause of death in London remained consumption or tuberculosis and lung disease. Recruitment for the Anglo-Boer War at the end of the 19th century had also revealed the poor health of Londoners when only 2 in 9 working class males were found to have been fully fit for combat. In 1903 the American Jack London equally noted the incapability of native Londoners to undertake demanding manual work.

Jack London, The People of the Abyss, 1903

The Victorian cult of cleanliness served to separate and divide the classes even further. As bathrooms and running water became more available in the homes of the wealthy the poor were more obviously identifiable on the streets as ‘the great unwashed’. Smell created a potent barrier between the social classes as the poor suffered from a lack of washing facilities and the high cost of soap and disinfectant. Middle class charity workers not used to such conditions often found the smell of the slums unbearable and heaved as they carried out their ‘good works’. Christian charities linked cleanliness to the prevailing concept of the 'civilising mission' of Empire believing it to stand for progress. The distribution of free soap and disinfectant was believed to create not only healthy bodies but also healthy minds.

Section of Charles Booth's Descriptive map of London Poverty, 1889

Shown is Victoria Park and the poor housing to its east.

Religious and charitable organisations worked tirelessly not only to improve the conditions of the poor but also to place pressure on the government and local authorities to take greater responsibility for the health and welfare of London’s poorest citizens. Working closely together they initiated and funded projects that gradually improved the life of all those living in London’s poorest areas.

The creation of landscaped green spaces such as Victoria Park in Hackney provided a ‘vital lung’ for those living in the slums. By 1880 the Metropolitan Drinking Fountain and Cattle Trough Association had erected 800 drinking fountains and troughs providing fresh water to up to 300,000 Londoners and 1,800 horses daily during the summer. Today, the network of parks across the city are still known as the "Lungs of London".

Fog at Cambridge Circus, Charing Cross Road. c.1935

© Family Suschitzky/Donat /Museum of London.

But all the reforms of Victorian moralists could not remove the fumes of London's industry, homes and, as the 20th century went on, motor vehicles. The infamous London fogs, known as "pea-soupers", choked the city on a regular basis.

The last time that Londoners faced a visible killer smog was in December 1952. Its impact was profound and led, after lengthy deliberation, to the creation of the Clean Air Act of 1956. It was a particularly scary moment for those living in the city. The smog penetrated into people’s homes, creeping through cracks and under doors. If one ventured outside, visibility was virtually non-existent. Those suffering from existing lung ailments were particularly liable to succumb to the poisonous smoke.

'We Want Clean Air' protest banner at Paddington, 1956

© Henry Grant Collection/Museum of London

At first, government refused to make the connection between the smog and the premature death of thousands of Londoners. An outbreak of influenza was considered as an alternative or contributing factor for the increased level of mortalities in the metropolis. Others blamed unseasonable weather conditions or felt that it was just one of the consequences of living in a large conurbation where coal was burnt to make gas and electricity, power machinery and above all to heat homes.

We are more and more aware today of extreme weather conditions, such as strong winds or torrential downpours. It is interesting that the Great Smog of 1952 was also the result of a set of unusual atmospheric conditions as an anticyclone trapped the smoke of the city matched by an easterly wind that carried further polluted air from the continent. The weather had been bitterly cold in November and December but for Londoners this was something quite normal for the winter months. They retreated to their homes and burnt coal to keep warm. Everything would have been tolerable had not been for the abnormal weather conditions that led to the smog hanging over the city. One of the most unpleasant gases caused by the burning of coal was sulphur dioxide but in the moist air it was converted into a much more dangerous and deadly liquid - sulphuric acid!

The Clean Air Act did much to stop the worst of the London smog, but modern pollutants, although less visible, are scarcely less deadly than cholera or coal fumes. By some estimates, 9000 people die prematurely every year because of London's poor air quality. The Mayor of London plans to establish an Ultra Low Emissions Zone surrounding the centre of London by 2020, which might cut down the worst pollutants. But for now, as in centuries past, breathing in London remains a risky business.

How are we tackling London's current pollution crisis? Read our article from the City of London's Air Quality Manager, Ruth Calderwood.


Smoke was tolerated as a trade-off for jobs and home comforts – Stephen Mosley

Despite growing public pressure to deal with the issue, the government's reaction was sluggish. Initially it even claimed that December’s high mortality was due to a flu outbreak, and seven months elapsed before it eventually ordered an inquiry.

Four years later, in 1956, the Clean Air Act came into force, banning the burning of polluting fuels in “smoke control areas” across the UK.

London’s Battersea Power Station, shown here in 1954, once consumed more than one million tonnes of coal each year (Credit: Monty Fresco/Topical Press Agency/Getty Images)

The act was truly revolutionary, representing a major global milestone in environmental protection. Public health was vastly improved flora and fauna that had all but vanished from urban places by the 1950s began to flourish and the grand architecture of Britain's cities was no longer obscured beneath a thick layer of soot and grime. In the years that followed, a host of other industrial nations were inspired to follow suit.

But, while air pollution from coal may be a thing of past, London's air quality problem hasn’t gone away. And with a recent study suggesting that pollution in the capital claims as many as 9,500 lives a year, a growing number of scientists, politicians and campaigners believe that on the eve of the Clean Air Act's 60th anniversary, the UK must once again invoke its pioneering spirit.

The study, which was carried out for Transport for London by Kings College London’s Environmental Research Group, attributes these premature deaths to two main pollutants: fine particulates known as PM2.5 and the toxic gas nitrogen dioxide (NO2).


The Deadly Donora Smog of 1948 Spurred Environmental Protection—But Have We Forgotten the Lesson?

The yellow fog arrived five days before Halloween in 1948, swaddling the Pennsylvania city of Donora and the nearby village of Webster in a nearly impenetrable haze. Citizens attending the Donora Halloween parade squinted into the streets at the ghostlike figures rendered nearly invisible by the smoke. The Donora Dragons played their habitual Friday night football game, but, their vision obscured by the fog, ran the ball rather than throwing it. And when terrified residents began calling doctors and hospitals to report difficulty breathing, Dr. William Rongaus carried a lantern and led the ambulance by foot through the unnavigable streets.

On Saturday October 30, around 2 a.m., the first death occurred. Within days, 19 more people from Donora and Webster were dead. The funeral homes ran out of caskets florists ran out of flowers. Hundreds flooded the hospitals, gasping for air, while hundreds more with respiratory or cardiac conditions were advised to evacuate the city. It wasn’t until the rain arrived at midday on Sunday that the fog finally dissipated. If not for the fog lifting when it did, Rongaus believed, “The casualty list would have been 1,000 instead of 20.”

The 1948 Donora smog was the worst air pollution disaster in U.S. history. It jumpstarted the fields of environmental and public health, drew attention to the need for industrial regulation, and launched a national conversation about the effects of pollution. But in doing so, it pitted industry against the health of humans and their environment. That battle has continued throughout the 20th century and into the 21st, with short-term economic interests often trumping long-term consequences. Donora taught Americans a powerful lesson about the unpredictable price of industrial processes. The question now is whether the lesson stuck.

Before Carnegie Steel made its way to Donora, the town was a small farming community. Located on the Monongahela River some 30 miles south of Pittsburgh, Donora sits nestled in a narrow valley, with cliff walls rising over 400 feet on either side. Webster, meanwhile, is situated nearby, across the Monongahela. By 1902, Carnegie Steel had installed a facility in the immediate region, complete with more than a dozen furnaces by 1908, Donora had the largest volume of railroad freight traffic in the region by 1915, the Zinc Works began production and by 1918 the American Steel & Wire Company paid off its first fine for air pollution damage to health.

“Beginning in the early 1920s, Webster landowners, tenants, and farmers sued for damages attributed to smelter effluent—the loss of crops, fruit orchards, livestock, and topsoil, and the destruction of fences and houses,” writes historian Lynne Page Snyder. “At the height of the Great Depression, dozens of Webster families joined together in legal action against the Zinc Works, claiming air pollution damage to their health.” But U.S. Steel rebuffed them with lengthy legal proceedings, and plans to upgrade the Zinc Works’ furnaces to produce less smoke were set aside in September 1948 as being economically unfeasible.

The mill town of Donora, where a smoky, lethal fog killed 19 people. (Photo by Alfred Eisenstaedt/The LIFE Picture Collection/Getty Images)

Despite residents’ concern about the smoke burping out of the factories and into the valley, many couldn’t afford to be too worried—the vast majority of those 14,000 residents were employed by the very same mills. So when the deadly smog incident occurred, mill bosses and employees scrambled to find another culprit for the accident (though the Zinc Works was shut down for a week as a concession).

“The first investigators were run out of town by people with handguns,” says Devra Davis, the founder of Environmental Health Trust and the author of When Smoke Ran Like Water. “The majority of the town council worked in the mill, and some of them had executive jobs, like supervisors. Any suggestion that there could be some problem with the mill itself, which was supporting them financially, was simply something that there was no economic incentive to even entertain.”

Whatever their affiliation, everyone from the town leaders to factory owners agreed that they needed answers and a way to prevent such a catastrophe from ever occurring again. In the weeks after the fog, Donora’s Borough Council, the United Steelworkers, American Steel & Wire and even the Commonwealth of Pennsylvania called upon the federal government to launch an investigation led by the nascent United States Public Health Service.

“For decades, pollution was created by very powerful industries, and the state investigations were very friendly to industry,” says Leif Fredrickson, a historian at the University of Virginia and a member of the Environmental Data and Governance Initiative. “So [the people of Donora] were rightly concerned about that and wanted the federal government to get involved. But as it turns out, the Public Health Service was pretty concerned about their relationship with state researchers, and this is before the federal government has much say over what happens in terms of pollution control in state and local areas.”

The federal agency sent 25 investigators to Donora and Webster, where they took health surveys from residents, inspected crops and livestock, measured different sources of air pollution, and monitored wind speed and meteorological conditions. They found that more than 5,000 of the 14,000 locals had experienced symptoms ranging from moderate to severe, and that the American Steel & Wire Plant and the Donora Zinc Works emitted a combination of poisonous gases, heavy metals and fine particulate matter.

“If you looked at the X-rays of their lungs, they looked like the survivors of poison gas warfare,” Davis says.

A preliminary report was released in October 1949, with inconclusive results. Rather than singling out the mills and the effluent they produced, the researchers pointed to a combination of factors: the mills’ pollution, yes, but also a temperature inversion that trapped the smog in the valley for days (a weather event in which a layer of cold air is trapped in a bubble by a layer of warm air above it), plus other sources of pollution, like riverboat traffic and the use of coal heaters in homes.

Some locals pointed out the fact that other towns had experienced the same weather event, but without the high casualty. “There is something in the Zinc Works causing these deaths,” wrote resident Lois Bainbridge to Pennsylvania governor James Duff. “I would not want men to lose their jobs, but your life is more precious than your job.”

A local nurse administers oxygen to a patient in the emergency hospital in Donora, the town stricken by the death-dealing smog. (Bettmann / Contributor)

Others, furious with the outcome of the investigation and the lack of accountability for the mills, filed lawsuits against the American Steel & Wire Company. “In response, American Steel & Wire asserted its initial explanation: the smog was an Act of God,” Snyder writes.

In the end, American Steel & Wire settled without accepting blame for the incident. Although no further research was done into the incident in the years immediately after it, a 1961 study found the rate of death from cancer and cardiovascular disease in Donora from 1948 to 1957 was significantly elevated. Davis believes that, in the months and years after the incident, there were likely thousands more deaths than the ones officially attributed to the fog incident. That’s thanks to the ways our bodies respond to fine particulate matter, which were so prevalent at the time of the killer smog. The tiny particles slip into the bloodstream, causing increased viscosity. That sticky blood in turn increases the chance of a heart attack or stroke.

But, Davis says, the incident had some positive outcomes: it also sparked an interest in a new kind of public health research. “Prior to Donora there wasn’t a general appreciation of the fact that chronic exposures over long periods of time affected health. Public health back then consisted of investigating epidemics, when cholera could kill you, or polio could kill you.” Residents of Donora took pride in alerting the nation to the dangers of air pollution, Davis says (herself a native of Donora), and continue to commemorate the incident at the Donora Historical Society and Smog Museum.

Following the deadly smog, President Truman convened the first national air pollution conference in 1950. Congress didn’t pass its first Clean Air Act until 1963, but progress continued steadily after that, with President Nixon creating the Environmental Protection Agency in 1970, the same year that Congress passed a more comprehensive Clean Air Act. But the work of protecting the environment is never entirely finished, as new industries and technologies take the place of previous ones.

The Donora wire mill (which later became part of the American Steel & Wire Company) on the banks of the Monongahela River in 1910. (Library of Congress)

“People are still dying in the United States from pollution, and it tends to be individuals who do not have access to better housing and things like that,” says Elizabeth Jacobs, a professor of public health who wrote about Donora in the American Journal of Public Health. “But it’s not as acute now. It’s more of a long-term, chronic exposure.”

That message was echoed by medical doctors writing in the New England Journal of Medicine, who cited new studies proving the danger of fine particulate matter, no matter how small the quantity in the atmosphere. “Despite compelling data, the Trump administration is moving headlong in the opposite direction,” the authors write. “The increased air pollution that would result from loosening current restrictions would have devastating effects on public health.”

Since 2017, when that review was published, the Trump administration has relaxed enforcement on factory emissions, loosened regulations on how much coal plants can emit, and discontinued the EPA’s Particulate Matter Review panel, which helps set the level of particulate matter considered safe to breathe.

For Fredrickson, all of these are ominous signs. He notes that while the Clean Air Act hasn’t been dismantled, it also hasn’t been modified to keep up with new and more numerous sources of pollution. “At the time that things like Donora happened, there was a very bipartisan approach to pollution and environmental problems,” Fredrickson says. Regulations were put in place, and industries quickly learned that those regulations would actually be enforced. But those enforcements are falling away, it might not take long for them adjust to a new status quo of breaking rules without facing any consequences. And that, he said, “can really lead to some sort of environmental or public health disaster.”


65 years on from the Great Smog nothing has changed. We're still choking

A n estimated 18,000 people die every day worldwide as a result of air pollution. The great majority of the world’s population breathe air that does not meet World Health Organization guidelines. Air pollution has become so bad that it’s said we now have a “fifth season”: this time of year, when lethal smogs envelop some of the most populated parts of the world. Delhi’s atrocious smogs, which caused an international cricket match to be halted on Sunday, follow similar ones last year.

But 65 years on from the toxic Great Smog of London that descended on 5 December 1952, and led to ground-breaking anti-pollution laws being passed, the air above the UK still hasn’t cleared. In London alone more than one person an hour dies prematurely from a range of conditions such as congestive heart failure, asthma and emphysema as a result of exposure to particulate matter and nitrogen dioxide. The mayor of London, Sadiq Khan, has called for a new Clean Air Act that would enshrine a right to clean air.

Smog Day marks the anniversary of the Great London Smog, and the middle of the international smog season. It grew out of an initiative to share the experiences of people living with air pollution in London and New Delhi, whose air quality is among the worst in the world. In spite of many differences between life in the two capital cities, there are parallels in the experiences of people who work on the streets, runners who exercise along them, taxi drivers, parents and children and the doctors who care for those with breathing difficulties.

Progress on air pollution is already being made in many places around the world. The recent Lancet Commission on pollution and health points out that air-quality improvements not only save lives, but have other benefits. Over nearly half a century in the US, every $1 invested in improving air quality has yielded an estimated $30 in additional benefits. Shifting to 100% renewable energy by 2050 would prevent 90 million premature deaths between 2017 and then, according to work by Mark Jacobson at Stanford University.

Heavy smog at Piccadilly Circus, London, in December 1952. Photograph: Central Press/Getty Images

Almost 200 countries are in the process of negotiating a series of resolutions on pollution at the United Nations, and cities around the world are being encouraged to be part of the UN Environment’s BreatheLife campaign to clear their air to meet health targets by 2030.

Cities can learn quickly from each other about what works, with transport policies crucial. Curitiba in southern Brazil has been said to set the gold standard in sustainable urban planning, with a comprehensive, high-quality public transport system and bus system used by 85% of local people.

In the UK, Nottingham introduced an all-electric park-and-ride service and one of the biggest electric bus fleets in Europe, while Birmingham promotes a “bicycle revolution”, offering free bikes, cycle training and maintenance lessons. Freiburg in Germany coordinated transport and land use to increase journeys by bike threefold, double public transport use, and cut the share of trips by car to less than one third.

But how could the UK government deliver a meaningful right to clean air? There could be a nationwide duty on all public bodies to take into account the impact of air pollution and climate change whenever they make a decision about public services or public funds. A precedent exists in the form of the public sector equality duty, which assesses whether the decisions of public bodies will have a discriminatory impact on vulnerable groups, and if so take reasonable steps to prevent discrimination. It is now embedded in almost every public body decision-making process.

We urgently need to change how we live, work and run the economy, to stop avoidable, premature deaths, tackle climate change and advance visions of a world in which the air is fit to breathe. Today’s awareness-raising Smog Day is a step in the right direction.


Schau das Video: Smog alert in West Berlin 1982 (Januar 2022).